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La vida en Europa?



Esta luna de Júpiter podría tener vida en un océano subterráneo.

La vida en Europa: El agua de un océano subsuperficial en la luna de Júpiter, Europa, podría llegar a la superficie a través de filtraciones o brotar de los respiraderos de agua caliente. Esta agua revelaría la química del océano subsuperficial y puede contener microbios que viven debajo. Imagen conceptual del artista por NASA / JPL.

Estructura subsuperficial de Europa: Esta imagen muestra la estructura interna de Europa. Tiene una corteza helada sostenida por un océano subsuperficial. Debajo de eso está la capa rocosa que rodea un núcleo de hierro. Imagen de NASA / JPL.

La nueva búsqueda de vida extraterrestre

Durante los últimos siglos, todos creyeron que Marte era el cuerpo más probable en nuestro sistema solar para sostener la vida más allá de la Tierra. Pero después de siglos de observación telescópica, décadas de exploración de naves espaciales y varios robots explorando su superficie, la promesa de descubrir vida en Marte sigue siendo difícil.

Ahora, la atención científica se centra en Europa, la cuarta más grande de las 67 lunas confirmadas de Júpiter. Puede ser un candidato aún mejor para encontrar vida que Marte. Para que la vida esté presente, los tres requisitos básicos son: 1) agua líquida; 2) bloques de construcción químicos; y 3) una fuente de energía. Se cree que Europa tiene los tres.

1) el agua líquida de Europa

La superficie de Europa es muy fría y está cubierta de hielo. Este hielo forma una "corteza" en la luna que se cree que tiene varios kilómetros de espesor. Debajo de la corteza, se cree que existe un océano subterráneo de agua líquida de hasta 100 kilómetros de profundidad. Los investigadores creen que el océano es rico en iones disueltos, particularmente magnesio, sodio, potasio y cloro. Los organismos en la Tierra viven en soluciones ricas en iones, por lo que es muy probable que vivan en Europa.

Vídeo: Europa - Cool Destination for Life, producido por NASA / JPL News.

Vídeo: Europa - Cool Destination for Life, producido por NASA / JPL News.

2) Los componentes básicos de la vida de Europa

Las observaciones de naves espaciales determinaron que la superficie de Europa está cubierta de hielo de agua. Ese hielo y otros materiales en la superficie de Europa son bombardeados con radiación de Júpiter que podría alterarlos en algunos de los componentes químicos de la vida. Estos incluyen: oxígeno libre (O2), peróxido de hidrógeno (H2O2), dióxido de carbono (CO2) y dióxido de azufre (SO2).

Si estos compuestos alcanzan el océano subsuperficial, pueden ser nutrientes valiosos para comenzar y mantener la vida. El agua del océano puede reaccionar con las rocas y minerales del subsuelo del océano para liberar otros nutrientes para mantener la vida.

Vídeo: La Misión del Sistema Europa-Júpiter, producida por NASA / JPL News.

Vídeo: Hubble dirige directamente las posibles plumas en Europa, producidas por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA / Katrina Jackson.

Vídeo: La Misión del Sistema Europa-Júpiter, producida por NASA / JPL News.

Vídeo: Hubble dirige directamente las posibles plumas en Europa, producidas por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA / Katrina Jackson.

3) Fuente de energía de Europa

La posición de Europa en el espacio está dentro del poderoso campo gravitacional de Júpiter. Este fuerte "tirón" gravitacional tiene a la luna encerrada en una órbita con un hemisferio constantemente frente a Júpiter. La órbita elíptica lleva a Europa alternativamente más cerca y más lejos del planeta. Este aumento y disminución alternos de la fuerza gravitacional en Europa hace que la luna se alargue y se relaje con cada viaje alrededor del planeta. Este movimiento interno, combinado con las fuerzas gravitacionales ejercidas por las lunas vecinas, produce fricción interna y calor dentro de Europa.

El calor interno de Europa podría ser la fuente de energía que evita que el océano subsuperficial se congele y mantenga cualquier vida que exista allí. Podría haber respiraderos de agua caliente en el suelo del océano subsuperficial que entregan energía y nutrientes desde el interior del planeta. Se han descubierto organismos en la Tierra en los lagos subglaciales de la Antártida y en las aguas calientes ricas en iones de los respiraderos hidrotermales. La vida en los océanos subsuperficiales de Europa podría ser apoyada de manera similar.

Europa desde Galileo: Una imagen del hemisferio posterior de Europa. Muestra muy pocas estructuras de impacto, pero numerosas crestas y fracturas que sugieren una corteza rígida que se mueve sobre una capa móvil debajo. Imagen de la NASA.

Evidencia para el océano subsuperficial

La NASA presenta tres pruebas que respaldan firmemente la presencia del océano subsuperficial de Europa.

1) Los estudios de magnetómetro realizados por la nave espacial Galileo descubrieron un campo magnético inducido cerca de la superficie de Europa. Esto sugiere un gran cuerpo de material conductor (agua salada) a una profundidad de 30 kilómetros (aproximadamente 20 millas) o menos.

2) La superficie de Europa tiene bandas, crestas, fracturas y estructuras de impacto de anillos múltiples que sugieren la presencia de material móvil debajo.

3) La superficie de Europa tiene fracturas y crestas a gran escala similares a las que unen las placas tectónicas de la Tierra. Estos sugieren una capa móvil debajo de la corteza de Europa que soporta la corteza y le permite moverse.

Información sobre la vida en Europa
Una ventana al océano de Europa en la superficie: sitio web
Europa & Titan: Moons With Life ?: artículo de la sección Earthguide de Scripps Institution of Oceanography, sitio web de la Universidad de California en San Diego, consultado por última vez en octubre de 2016.
Europa podría tener los ingredientes necesarios para la vida: artículo del sitio web de la NASA, marzo de 2013.
¿Qué nos hace pensar que hay un océano debajo de la corteza helada de Europa ?: Artículo del sitio web de la NASA, marzo de 2013.

La vida en Europa podría ser fácil de encontrar

La presencia de compuestos de magnesio en la superficie de Europa sugiere que el agua del océano subsuperficial llega a la superficie a través de manantiales o respiraderos. Si esto ocurre, estas erupciones liberarían iones y microbios del océano a continuación.

Por lo tanto, si hay vida en el océano subsuperficial de Europa, podría dispersarse por la superficie del planeta donde los aterrizadores o rovers podrían encontrarla. Una misión a la superficie de Europa podría encontrar fácilmente evidencia de vida o incluso algunos de los microbios mediante el muestreo de materiales de superficie.

Esto hace de Europa un objetivo muy interesante en la búsqueda de vida extraterrestre. Algunos investigadores creen que es un objetivo mucho mejor que Marte.