Astronomía, Satélite, Espacio

Puntos más altos y más bajos en Marte



Un volcán es la montaña más alta: un cráter de asteroide es la cuenca más profunda


Espectaculares eventos determinaron los puntos de elevación más altos y más bajos en Marte. El punto más bajo fue destruido por un enorme impacto de asteroide que formó el cráter de impacto Hellas. El punto más alto fue construido por repetidas erupciones de Olympus Mons, el volcán más grande de nuestro sistema solar. Aunque Marte es un planeta más pequeño que la Tierra, las alturas y profundidades de estas características son enormes en comparación.

Mapa topográfico de Marte: La imagen de arriba es un mapa topográfico coloreado de Marte. Este mapa de proyección de Mercator muestra elevaciones bajas como un color azul profundo y elevaciones altas como un color blanco (ver la escala de elevación a continuación). El mapa fue preparado por la NASA y se basa en datos del Mars Orbiter Laser Altimeter, un instrumento de la nave espacial Mars Global Surveyor. El punto más alto en Marte es el volcán Olympus Mons (marcado con una bandera con la letra "H"). El pico de Olympus Mons está a 21,229 metros (69,649 pies) sobre el areoide de Marte (un dato de referencia similar al nivel del mar de la Tierra). El punto más bajo está dentro del cráter de impacto Hellas (marcado con una bandera con la letra "L"). El punto más bajo en el cráter de impacto Hellas es de 8.200 metros (26.902 pies) debajo del areoide de Marte. A continuación se muestran mapas detallados del volcán Olympus Mons y el cráter de impacto Hellas.

¿"Nivel del mar" en Marte?

En la Tierra usamos el "nivel del mar" como referencia. La elevación de las montañas se da en pies sobre el nivel del mar y las profundidades del océano se expresan en pies debajo del nivel del mar. En Marte no hay nivel del mar que sirva de referencia. En cambio, se utiliza un dato sustituto. Este dato se conoce como el areoide de Marte.

El areoide de Marte representa una superficie equipotencial del modelo de gravedad de Marte Goddard. El areoide de Marte es una esfera imaginaria con un centro que coincide con el centro de Marte y un radio de 3,396,000 metros. Podemos considerarlo como una elevación de referencia, similar a la elevación cero en la Tierra que es el nivel medio del mar. (El radio utilizado para el areoide de Marte está muy cerca del radio promedio de Marte a lo largo de su ecuador. Ese valor es 3,396,196 metros).

Para crear el mapa topográfico de Marte, se utilizaron datos del Altímetro Láser Orbitador de Marte para calcular el radio de Marte en millones de puntos de observación a través de la superficie del planeta. Los valores de elevación marcianos se obtuvieron restando el radio del areoide de Marte del radio de Marte en cada punto de observación. Las elevaciones resultantes se usaron para producir el mapa topográfico.

Volcán Olympus Mons - Punto más alto en Marte: El volcán Olympus Mons es el punto más alto de Marte a una altura de 21,229 metros (69,649 pies) sobre el areoide de Marte (un dato de referencia similar al nivel del mar de la Tierra). También es la montaña más alta del sistema solar y el volcán más grande del sistema solar. En esta imagen, Olympus Mons es el volcán más grande. La lava fluye desde Olympus Mons y sus volcanes vecinos han resurgido el planeta en esta área. Estos flujos de lava no tienen grandes cráteres, lo que revela que las erupciones que los formaron ocurrieron en un punto de la historia del planeta que fue después del fuerte bombardeo de asteroides. Imagen de la NASA.

Más sobre Olympus Mons


Vista oblicua de Olympus Mons de la Mars Global Surveyor Mission.

Olympus Mons es un enorme volcán. Se encuentra a unos 25 kilómetros (15.5 millas) más alto que su paisaje circundante y tiene más de 500 kilómetros (310 millas) de ancho. El mapa de arriba se ha mejorado para que las características topográficas sean más obvias. En ese mapa, Olympus Mons se ve más inclinado de lo que realmente es.

Olympus Mons es un volcán de escudo de suave pendiente, muy parecido a los volcanes que conforman las islas hawaianas. Si te ubicaron en el flanco de Olympus Mons y no te dijeron que estabas parado en la ladera del volcán, probablemente podrías mirar a tu alrededor y pensar que estabas parado en una llanura suavemente inclinada. Vería una suave pendiente hacia arriba en una dirección y una suave pendiente hacia abajo en la dirección opuesta.

Si te colocasen en el borde del cráter de la cumbre y miras hacia la ladera del volcán, tu horizonte se ubicaría en el flanco del volcán. El volcán tiene una pendiente suave y es inmenso.

Los astrogeólogos creen que los procesos de tectónica de placas en Marte ya no están activos. Se cree que Olympus Mons está ubicado en una "placa" estacionaria sobre un punto de acceso profundo. La naturaleza estacionaria de la placa ha mantenido al Olympus Mons fijo sobre el punto de acceso, lo que permite que las erupciones repetidas lo construyan a una altura muy grande.

Imagen vertical de Olympus Mons de la Misión Viking Orbiter.

En la imagen vertical de la Misión Viking Orbiter, un cambio brusco en la pendiente puede verse como un área de luz que rodea casi por completo el volcán. Esta área clara marca un acantilado empinado o escarpa de aproximadamente uno a cuatro kilómetros de altura. El origen de esta escarpa se debate pero sigue siendo desconocido. Se han propuesto ideas de que sea producto de fallas, erosión, deslizamientos de tierra y levantamiento.

Cráter de impacto Hellas (también conocido como Hellas Planitia) es un enorme cráter de impacto en el hemisferio sur de Marte. Tiene unos 2.300 kilómetros (1.400 millas) de diámetro y unos 9 kilómetros (5 millas) de profundidad. Es el cráter de impacto más grande del planeta. Imagen de la NASA.

Punto más bajo en Marte: Aunque el cráter de impacto Hellas generalmente recibe todo el crédito por ser el punto más bajo en Marte, el honor en realidad debería ir a un cráter de impacto más joven y mucho más pequeño ubicado en las profundidades del cráter de impacto Hellas. Está marcado en la imagen de arriba por una bandera roja. El asteroide que produjo este cráter atravesó el piso del cráter Hellas para producir la elevación más baja en Marte. Imagen de la NASA.