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Lluvias de meteoritos



¿Qué causa las lluvias de meteoritos? ---- Cómo observar lluvias de meteoritos.


"Estrellas fugaces", "estrellas fugaces" o meteoritos, llámalos como quieras. Estos puntos de luz que atraviesan el cielo nocturno son pequeños pedazos de roca desde el espacio. Entran en nuestra atmósfera a velocidades de hasta 71 km / s (~ 158,000 mph). Brillan porque la fricción con las moléculas de aire las calienta a incandescencia. La mayoría son más pequeños que un grano de arroz. Se queman en uno o dos segundos a altitudes de alrededor de 80 km, en lo alto de la ionosfera. Un meteorito especialmente brillante se llama bola de fuego o bólido.

Figura 1: Una imagen compuesta de meteoritos de la lluvia de meteoritos Geminid de 2007 producida por el astrónomo Erno Berkó. Durante cuatro noches, capturó 123 meteoros en 113 fotografías, luego los compuso en esta única imagen espectacular. Esta imagen muestra claramente que los meteoros están fluyendo desde un punto (conocido como "radiante") cerca de la constelación de Géminis.

Figura 2: Esta es una imagen infrarroja compuesta de fragmentos del cometa 73P / Schwassman-Wachmann 3 capturados por el telescopio espacial Spitzer. La línea diagonal en esta imagen es un rastro de polvo que marca el camino del cometa a través del espacio. Los fragmentos del cometa aparecen como puntos brillantes dentro del rastro de polvo. Las rayas brillantes que se extienden a la izquierda de los fragmentos del cometa son "colas" producidas por el viento solar (el sol está a la derecha de esta imagen).

Meteoros esporádicos

Hay dos tipos de meteoros: meteoros esporádicos y meteoritos de lluvia. Los esporádicos se originan a partir de fragmentos aleatorios de polvo del sistema solar que orbitan alrededor del Sol. Sus encuentros casuales con la Tierra son impredecibles. Si bien se agrupan ligeramente en varias partes del cielo, su aparición es esporádica, de ahí el nombre. Los esporádicos son los que la mayoría de la gente ve mientras contempla el cielo nocturno. Las tasas de ojo desnudo para meteoros esporádicos rara vez superan las cinco por hora. Hasta donde sabemos, todos los meteoritos que llegan al suelo - meteoritos - provienen de esporádicos.

Meteoros de ducha

Los meteoritos de lluvia provienen del polvo liberado por los cometas mientras viajan a través de nuestro sistema solar. El polvo se extiende a lo largo de la órbita del cometa y forma un rastro elíptico de escombros que pasa alrededor del sol y cruza las órbitas de los planetas. Las lluvias de meteoros ocurren cuando la Tierra pasa a través de este rastro de escombros durante su órbita anual alrededor del sol. Al año siguiente, la Tierra vuelve a atravesar ese mismo rastro de escombros aproximadamente en la misma fecha. Es por eso que las lluvias de meteoritos son eventos anuales predecibles. (Ver Figuras 2 y 3.)

Algunas lluvias de meteoritos duran solo unas pocas horas, otras duran varios días. La duración depende de qué tan ancho es el rastro de polvo; algunos son estrechos, otros son más anchos. La luz del sol y las partículas del viento solar, una corriente de iones calientes y rápidos que continuamente soplan hacia afuera del sol, pueden alejar el polvo de la órbita del cometa. Cuanto más pequeña es la partícula, más se puede mover. Como resultado, el rastro de polvo puede ampliarse y, cuando lo hace, la Tierra tarda más en atravesarlo. (Ver Figura 2.)

Lluvias de meteoritos importantes

Nombre de la duchafechasFechas picoZHRFuente
Cuadrante1 al 5 de enero3 de enero120Asteroide 2003 EH1
Líricas15 al 28 de abril22 de abril15Cometa Thatcher
Eta Aquarids19 de abril a 28 de mayo6 de mayo60Cometa 1P / Halley
Arietidas22 de mayo al 2 de julio7 de junio54Cometas Marsden Sungrazer
Delta Aquarids12 de julio a 19 de agosto28 de julio20Cometas de Kracht / Machholz Sungrazer
Perseidas17 de julio a 24 de agosto12 de agosto90Cometa 109P / Swift-Tuttle
Orionidas2 de octubre a 7 de noviembre21 de octubre20Cometa 1P / Halley
Gemínidas7 al 17 de diciembre14 de diciembre120Planeta menor 3200 Faetón
Úrsidos17 al 26 de diciembre22 de diciembre10Cometa 8P / Tuttle

Meteoritos

Solo en raras ocasiones un meteorito es lo suficientemente grande como para sobrevivir a su ardiente paso a través de la atmósfera y llegar al suelo. Estos se llaman meteoritos. No se sabe que ningún meteorito de lluvia haya llegado al suelo, lo que significa que el polvo del cometa tiene la forma de partículas muy pequeñas.

Figura 3: Un diagrama simplificado del sistema solar que muestra las órbitas concéntricas de los planetas y la órbita elíptica del cometa Halley. Observe cómo la órbita del cometa cruza la órbita de la Tierra.

El "radiante" de una lluvia de meteoritos

Todos los meteoritos en una lluvia de meteoritos provienen de la misma dirección en el espacio. Desde el suelo, parecen irradiar desde una sola ubicación en el cielo, llamada radiante. Es como conducir su automóvil a través de un túnel: algunas partes del túnel pasan a su izquierda, o derecha, por encima o debajo del automóvil. En este caso, el "radiante" sería "directo". Las lluvias de meteoros reciben su nombre de la constelación de la que parecen irradiar. Por ejemplo, las "Gemínidas" parecen originarse en la constelación de Géminis. (Ver Figura 1.)

¿Cuántas duchas, cuántos meteoros?

Hay cientos de lluvias de meteoritos y se descubren nuevas cada año. Algunas de las principales lluvias de meteoros se enumeran en la tabla anterior.

Los meteoritos producen rastros calientes de gas ionizado detrás de ellos. Algunos de estos senderos pueden ser visibles en el cielo nocturno durante varios minutos después de que pase el meteorito. Este gas refleja las ondas de radar y, como resultado, los meteoros también se pueden detectar durante el día. Recientemente, el Dr. Peter Brown y sus colaboradores en la Universidad de Western Ontario utilizaron radares terrestres para identificar 13 nuevas lluvias de meteoritos.

En su apogeo, una buena lluvia de meteoritos puede producir cien meteoros por hora, la llamada tasa horaria cenital o ZHR. Ocasionalmente se produce una tormenta de meteoritos, donde el ZHR supera los 1000 meteoros por hora. La tormenta de meteoros leonidas de 2002 fue una exhibición excelente con más de 3000 meteoros por hora durante aproximadamente media hora.

¿Cómo producen los cometas duchas de meteoritos?


Figura 4: Una imagen de la NASA del cometa Hale-Bopp, que muestra sus dos colas.

Los cometas son cuerpos pequeños compuestos principalmente de hielo con un poco de arena o grava. El núcleo de un cometa típico tiene unas pocas millas de diámetro. Pasa la mayor parte de su tiempo en una órbita perezosa y elíptica en el sistema solar exterior donde su núcleo está frío y en gran parte inactivo. Por ejemplo, el cometa Halley tiene un período de 76 años y en su punto más alejado del sol está más allá de la órbita de Neptuno. Aquí la temperatura de la superficie del cometa es de aproximadamente 47 grados por encima del cero absoluto (-375 F).

Pero durante el paso del cometa cerca del Sol, su superficie se calienta, parte del hielo se evapora y se libera polvo. Cada cometa tiene dos colas, una compuesta de polvo y la otra de gas. Ambas colas se extienden lejos del núcleo y apuntan más o menos lejos del Sol. Esto se debe a que las partículas muy calientes que provienen del Sol (viento solar) empujan las colas hacia afuera, independientemente de la dirección en que se mueve el núcleo.

Las corrientes de polvo pueden verse uniformes, pero generalmente consisten en varias corrientes individuales, como hilos de una cuerda. Cada filamento fue producido por un pasaje diferente del cometa a través del sistema solar interno. La corriente elíptica de partículas también cambia muy ligeramente de un año a otro debido al campo gravitacional de Júpiter. Como resultado, la cantidad de meteoros puede variar de una lluvia anual a la siguiente a medida que la Tierra pasa a través de diferentes partes de la corriente de polvo. Alrededor de 2099, la órbita del cometa Tempel-Tuttle (fuente de los meteoritos Leonidas) ya no se cruzará con la órbita de la Tierra. ¿El resultado? No más lluvia de meteoros Leonidas.

Los cometas son el origen de la mayoría de las lluvias de meteoritos, pero algunos provienen de asteroides. Estos bien pueden ser cometas muy viejos. Después de suficientes pasos a través del cálido sistema solar interior, el hielo se ha evaporado por completo, dejando un conjunto suelto de partículas de polvo que se mantienen unidas por su propia gravedad débil. Estos llamados asteroides "pila de escombros" pueden ser los restos de antiguos cometas.

Hoy en día, algunos meteoritos son en realidad fragmentos de desechos espaciales hechos por el hombre. Estos tienden a ser cosas como trozos de pintura y hardware de cohetes gastados. Los meteoros que producen a veces se pueden identificar como hechos por el hombre porque viajan mucho más lentamente a través del cielo que los meteoros naturales.

Figura 5: Diagrama simplificado de la Tierra acercándose al rastro de polvo de un cometa. En este diagrama estás mirando hacia el Polo Norte de la Tierra. Observe cómo el lado de la mañana de la Tierra se abrirá polvo, pero el lado de la noche estará algo protegido. Esta es la razón por la cual a menudo hay meteoros más visibles después de la medianoche: entonces estás en el lado de la Tierra que está arando en el polvo.

Cómo observar una lluvia de meteoritos

Primero debe saber cuándo es la lluvia de meteoritos (consulte la tabla anterior). A continuación, desea encontrar un lugar con una vista clara de todo el cielo. Las áreas oscuras lejos de las luces de la ciudad son las mejores. Evite lugares donde los faros de los vehículos lo deslumbren momentáneamente. El mejor enfoque es recostarse en una silla de jardín o en el suelo con una almohada para que pueda mirar cómodamente hacia arriba. El conocimiento de la constelación donde radica la radiación puede ser útil pero no necesario: los meteoros pueden aparecer en cualquier parte del cielo. Luego relájate y contempla los cielos. Los binoculares no son necesarios para ver los meteoros, pero pueden ser útiles para ver el rastro de vapor después de un meteorito especialmente brillante. Otro equipo útil es el repelente de insectos en verano. Una linterna puede ser útil, pero asegúrese de que tenga un filtro rojo para evitar perder su adaptación oscura al usarla.

En general, podemos ver más meteoros después de la medianoche. Aquí es por qué. La tierra gira mientras se mueve a través del rastro de polvo de un cometa. Por la noche estamos del lado de la tierra que está protegida del camino del polvo, pero por la mañana estamos del lado de la tierra que gira hacia el camino del polvo. Es como conducir bajo la lluvia: siempre llueve más en el parabrisas que en la ventana trasera. (Ver Figura 5.)

Las noches sin luna son mejores porque la luna ilumina el cielo. Con luna llena, el ojo no puede adaptarse completamente a la oscuridad. La adaptación completa lleva unos 20 minutos.

Tal vez estás leyendo este artículo porque te estás preparando para ver una lluvia de meteoritos. Espero que te diviertas y disfrutes la experiencia. Si desea ver una lluvia de meteoritos, saque su calendario y márquelo para una de las lluvias enumeradas en la tabla anterior. Ahora que sabe cómo funcionan las lluvias de meteoritos, no querrá perderse.

Información relacionada
Organización Internacional de Meteoritos
Centro de datos de meteoros de la Unión Astronómica Internacional

Sobre el Autor

David K. Lynch, PhD, es un astrónomo y científico planetario que vive en Topanga, California. Cuando no está cerca de la falla de San Andreas o usa los grandes telescopios en Mauna Kea, toca el violín, recoge serpientes de cascabel, da conferencias públicas sobre arcoiris y escribe libros (Color and Light in Nature, Cambridge University Press) y ensayos. El último libro del Dr. Lynch es la Guía de campo para la falla de San Andreas. El libro contiene doce viajes de conducción de un día a lo largo de diferentes partes de la falla, e incluye registros de carretera de milla por milla y coordenadas GPS para cientos de características de falla. Resulta que la casa de Dave fue destruida en 1994 por el terremoto de magnitud 6.7 de Northridge.

Ver el vídeo: Las Gemínidas, una de las mejores lluvias de meteoros del año alcanza su punto máximo (Octubre 2020).