Minerales

Limonita



Un óxido de hierro amorfo utilizado como mineral de hierro y como pigmento durante miles de años.


Limonita: Un espécimen de limonita botrioidal iridiscente de Guangxi, China. La muestra mide aproximadamente 15 x 9 x 5 centímetros. Muestra y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Pseudomorfo de limonita: Un pseudomorfo de limonita tras pirita que conserva la forma cúbica original de la pirita con sus estrías. La limonita a menudo reemplaza los cristales de pirita y otros materiales. Esta muestra mide aproximadamente 4.2 x 3.5 x 3.3 centímetros. Muestra y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es la limonita?

Antes del análisis mineral moderno, el nombre de "limonita" se le dio a muchos de los óxidos de hierro amarillentos a amarillentos producidos durante la erosión de las rocas portadoras de hierro o depositados como pantanos, lagos y sedimentos marinos poco profundos.

Los investigadores que estudiaron la "limonita" descubrieron que es amorfa y tiene una composición variable. A menudo contiene cantidades significativas de minerales de óxido de hierro como goethita y hematita. Esta investigación reveló que el material llamado "limonita" no cumple con la definición de mineral. En cambio, la limonita es un mineraloide compuesto principalmente por óxidos de hierro hidratados que a menudo se encuentran en asociaciones íntimas con minerales de hierro.

Hoy en día, la palabra "limonita" se usa como un término de campo y aula para estos materiales porque no pueden identificarse en muestras de mano y su identidad es desconocida sin pruebas de laboratorio. El tiempo y los gastos necesarios para hacer esta prueba generalmente no son necesarios, a menos que el material se vaya a utilizar en la industria o sea objeto de un estudio detallado. Así, el nombre "limonita" no es obsoleto; sigue siendo significativo y útil.

Suceso geológico

La limonita generalmente ocurre como material secundario, formado a partir de la meteorización de hematita, magnetita, pirita y otros materiales que contienen hierro. La limonita es habitualmente estalactítica, reniforme, botrioidal o mamilar en hábito, en lugar de cristalina. También ocurre como seudomorfos y recubrimientos en las paredes de fracturas y cavidades.

Parte de la limonita se encuentra en depósitos estratificados donde los óxidos de hierro hidratados se forman como sedimento precipitado en el suelo de pantanos poco profundos, lagos y ambientes marinos. Estos pueden ser de origen inorgánico o biogénico.

La limonita a menudo se forma como un precipitado en los manantiales y las aberturas de las minas donde las aguas ácidas y cargadas de hierro emergen del subsuelo. La mayoría de las aguas subterráneas contienen muy poco oxígeno, y cuando se descargan a la superficie, a menudo encuentran aguas oxigenadas. Los metales disueltos en el agua subterránea se combinan rápidamente con el oxígeno disuelto del agua superficial para formar un precipitado que cae sobre el lecho de la corriente. Este precipitado es un signo característico del drenaje ácido de la mina.

La limonita es muy resistente a la intemperie y a menudo se acumula como depósito residual. A menudo es la forma principal de hierro y colorante en suelos lateríticos.

Limonita que tiñe el suelo de laterita: Un perfil de suelo de laterita fuertemente manchado por limonita del Parque Nacional la Mensura, Cuba. Foto de USGS por Paul Golightly.

Propiedades Físicas de Limonita

Clasificación químicaAmorfo, mineraloide
ColorMarrón amarillento a marrón a negro
RachaMarrón amarillento
LustreAburrido a terroso
DiafaneidadOpaco
EscoteNo se corta porque tiene una estructura amorfa.
Dureza de Mohs1 a 5 (el material degradado puede ser engañosamente blando)
Gravedad específica2.7 a 4.3 (varía debido a impurezas)
Propiedades diagnósticasVariable: puede ser de color amarillo-marrón, marrón, marrón rojizo
Composición químicaUn óxido de hierro hidratado de composición variable.
Sistema de cristalAmorfo a criptocristalino
UsosPigmentos ocres, un mineral menor de hierro

Limonita: Limonita de Newport, Nueva York. Este espécimen mide aproximadamente 6.4 centímetros de ancho.

La mejor manera de aprender sobre minerales es estudiar con una colección de especímenes pequeños que pueda manejar, examinar y observar sus propiedades. Las colecciones de minerales de bajo costo están disponibles en la tienda.

Limonita con Goethita: Limonita masiva con goethita de Ironton, Minnesota. Este espécimen mide aproximadamente 6.4 centímetros de ancho.

Usos de limonita

La limonita ha sido utilizada por personas desde tiempos prehistóricos. Su primer uso de limonita fue probablemente como pigmento. Se encuentra en muchas pictografías neolíticas, y a lo largo de la historia ha sido uno de los pigmentos más importantes para crear pinturas en el rango de color amarillo a marrón conocido como ocre. Su uso como pigmento continúa en la actualidad. A veces se puede usar directamente desde el depósito con un procesamiento mínimo, pero a menudo se trata con calor para expulsar el agua, simplificar la producción de un polvo y mejorar el color.

Pigmento de limonita: Varios colores de pigmento de limonita. Están en el sentido de las agujas del reloj desde la parte superior izquierda: ocre limón, ocre amarillo, naranja ocre y marrón ocre. Estos pigmentos se prepararon moliendo limonita en un polvo fino. Se mezclan con aceite para producir un pigmento de la consistencia deseada y se mezclan entre sí, u otros pigmentos, para producir un número infinito de otros tonos.

La limonita se ha utilizado como mineral de hierro de baja calidad durante miles de años. La extracción comercial de limonita como fuente de hierro ya no se realiza en áreas donde los depósitos razonables de hematita y magnetita están presentes o se importan fácilmente. Los depósitos de limonita suelen ser demasiado pequeños y demasiado impuros para su uso en la metalurgia moderna.

Los mineros han usado nombres como "hierro marrón", "hematita marrón", "pantano" y "ocre marrón" para relacionar la limonita con sus usos potenciales. Su uso ha disminuido significativamente, y el nombre de "limonita" ahora se usa para estos diversos materiales.

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